O rally mais difícil do mundo

Uma olhada nos bastidores da vitória de Dakar da Honda

Fotos: Honda

"Vencer é o resultado do equilíbrio de três elementos: motocicleta, trabalho em equipe e piloto. Esses três fatores devem se encaixar ao mesmo tempo para alcançar um objetivo", explica Taichi Honda, gerente de operações de corrida da HRC Offroad.

Os comentários de Taichi Honda vieram durante o Rally Dakar deste ano, onde a Monster Energy Honda Team venceu a categoria de motocicleta pelo segundo ano consecutivo com o CRF450 RALLY.

Desde o retorno da Honda ao Rally Dakar, em 2013, o jovem engenheiro japonês, então com 37 anos, teve a tarefa de trazer o fabricante japonês de volta ao topo do pódio no rali. A Honda já havia assegurado seu lugar na Dakar Arena após quatro vitórias consecutivas de 1986 a 1989 com a série de motocicletas NXR personalizada.

"Para ter sucesso em uma corrida tão extrema e desafiadora como o Rally Dakar, você precisa de experiência e conhecimento técnico que você não pode comprar. Esses elementos devem ser adquiridos no chão", disse Honda-san em Jeddah. "O comício só acontece uma vez por ano. É o oposto da roleta russa. Você só tem uma chance de acertar. Temporada após temporada, coletamos dados de uma grande variedade de terrenos e as situações de corrida mais imprevisíveis. Houve alguns anos em que o desempenho dos pilotos estava lá, mas o desempenho da motocicleta ou da equipe não foi 100%. Em outros anos foi o contrário. No ano passado, todo o pacote de motocicleta, equipe e piloto em forma e nós ganhamos. O objetivo do Dakar 2021 era repetir nosso sucesso, porque vencer uma vez é ótimo, mas vencer duas vezes, você faz história com ele."

A Motocicleta

Em um rally de duas semanas com o terreno e as condições mais desafiadores, é crucial encontrar o melhor compromisso entre o desempenho e a resiliência da máquina. "Todos os dados que coletamos em nossas corridas na América do Sul desde 2013 foram a base para o ajuste fino da motocicleta e o passo decisivo para a vitória", disse a Honda. Com o terceiro capítulo do Dakar na Arábia Saudita, equipes e pilotos descobriram um novo terreno e uma filosofia de corrida ligeiramente diferente.

A Honda venceu em 2020 com Ricky Brabec e usou os dados coletados para desenvolver ainda mais a motocicleta. "Trabalhamos com resiliência, de olho nos diferentes terrenos e pistas, mas também no fato de que a corrida se tornou mais exigente em termos de consumo de combustível, por isso desenvolvemos um mapeamento de combustível para um uso mais eficiente", continua a Honda. "A suspensão foi melhorada e temos trabalhado na capacidade de carga do motor."

A manutenção é um fator fundamental tanto para a equipe quanto para os pilotos, que não devem ser apenas bons pilotos e navegadores, mas também bons mecânicos que podem trabalhar nas motocicletas durante as etapas. "Ao longo dos anos, o CRF450 RALLY foi simplificado para facilitar a manutenção. Quando chegamos ao rally em 2013, não sabíamos disso, então tínhamos desenvolvido a motocicleta 'longe demais'", admite Honda. "Temporada após temporada, e com cada vez mais experiência, conseguimos tornar a máquina muito mais amigável à manutenção. Lembro-me das noites na América do Sul quando não terminamos de trabalhar nas motocicletas até meia-noite!"

A equipe

Uma visão clara, uma estrutura eficiente, uma estratégia forte e comum; estes foram os três pilares que levaram a Honda como equipe para o próximo nível: não apenas para vencer uma vez com Ricky Brabec em 2020, mas para repetir o sucesso com Kevin Benavides em 2021.

"Todos da equipe sabiam o que fazer, porque havia um programa claro e uma agenda pré-planejada", acrescentou a Honda.

As novas adições à equipe, como Ruben Faria, que se juntou ao gerente da equipe em 2020, e a reestruturação da equipe com Helder Rodrigues como estrategista de corrida, Johnny Campbell como consultor de pilotos e estrategista, e uma estrutura clara em que cada piloto tinha seu próprio mecânico e assistente, trouxe calma e conforto em uma corrida caracterizada por condições imprevisíveis, extremas e duras para os veículos, o corpo e o espírito dos atletas.

"No dia seguinte, após a vitória de Ricky Brabec no Dakar 2020, começamos a nos preparar para a corrida de 2021", disse o gerente geral da equipe, Ruben Faria.

"Foi uma grande conquista para a Honda e a equipe Monster Energy Honda, mas em nossos corações houve grande tristeza pela morte de Paulo Gon'alves. Ele fazia parte da equipe, era um de nós, um companheiro de equipe e um amigo", disse Faria em Jeddah antes do início do rally. "Tínhamos apenas um objetivo em mente: vencer o Dakar 2021 para uma comemoração dupla; repetir o sucesso para a Honda e para a memória de Paulo. Toda a equipe compartilhou essa visão."

A preparação para a temporada de corridas de 2021 foi severamente afetada pela pandemia que paralisou o mundo. Ao contrário dos anos anteriores, as motocicletas foram montadas e preparadas no Japão e depois enviadas para a oficina da equipe em Barcelona, onde os mecânicos trabalharam por mais um mês antes das máquinas e veículos de acompanhamento serem enviados do porto de Marselha para Jeddah em 3 de dezembro.

Como uma salvaguarda devido à pandemia, a equipe optou por um protocolo rigoroso para ter a melhor chance de uma corrida segura e suave do rally. "Decidimos reduzir o número de funcionários ao mínimo sem comprometer a eficiência", explica Faria. "Por exemplo, tivemos dois engenheiros do Japão, em vez de seis ou sete como em anos anteriores. A equipe era composta por 24 pessoas, incluindo os quatro pilotos: um mecânico por motocicleta mais um mecânico chefe, dois engenheiros, o técnico de suspensão, um auxiliar por motorista e depois o coordenador de logística, o gerente de peças de reposição, dois fisioterapeutas, estrategistas de corrida e o assessor de imprensa."

Vida cotidiana durante o Dakar

Assim que o comício começou, todos puderam entrar no ritmo da dura rotina diária. "O Rally Dakar é uma experiência única e de mudança de vida, tanto para os pilotos quanto para a equipe", explica Johnny Campbell, o Rei de Baja, que participou de vários eventos da Dakar (inclusive como piloto de fábrica da Honda quando a Honda retornou a Dakar em 2013) e agora é estrategista de corridas da equipe Monster Energy Honda.

"Quando você se inscreve no Rally Dakar, você deixa sua zona de conforto para experimentar a vida e experimentar uma incrível aventura humana e profissional", continuou Campbell. Johnny trabalha em estreita colaboração com todos os pilotos, especialmente Ricky Brabec e Nacho Cornejo. "Todo mundo tem uma tarefa específica na equipe, mas nos movemos como uma unidade: no bivouac vivemos ombro a ombro com nossos companheiros de equipe. Dormimos incrustados em pequenas tendas sem ar condicionado. Noites amargamente frias passam em dias quentes, e a jornada de um estágio para o outro é longa e árdua."

No meio da noite, o despertador toca. "Levantamos na frente dos motoristas por uma hora e meia", diz Eric Siraton, mecânico de Ricky Brabec. "Cada dia é diferente, mas quando você considera que o primeiro motorista sai entre 4:00 e 5:00 da manhã, geralmente nos levantamos por volta das 3:00 da manhã.m às 3:30 da.m manhã." Assim que os motoristas saem, dependendo da duração da rota, há um café da manhã ou pulamos diretamente no carro para dirigir até o primeiro ponto de abastecimento ou para o próximo bivouac e configurar as caixas. Em média, é uma viagem de cinco a seis horas."

Chegando no bivouac, os mecânicos comem e depois esperam pela chegada dos motoristas, o que geralmente acontece entre 12h30 e 15h. "Assim que os motoristas chegam, há um briefing técnico e então começamos a trabalhar nas motocicletas", continua Eric. "Se não houver nenhum problema específico, só desmontamos metade da motocicleta, o que pode levar de duas a três horas. Se um problema ocorreu, pode levar muito mais tempo."

Como o roteiro é entregue apenas 20 minutos antes do início da etapa, os pilotos podem relaxar após a reunião técnica e trabalhar com o fisioterapeuta. Miguel Angel Domenguez e Filippo Camaschella são os dois fisioterapeutas que trabalham com os pilotos por uma hora e meia todos os dias para ajudá-los a se recuperar após um dia de condução – o mais longo foi a extenuante quarta etapa, na qual eles ficaram 856 quilômetros na sela. Ele tem experiência na Fórmula 1, enquanto Camaschella é membro da equipe de motocross da equipe HRC que venceu o Campeonato Mundial com Tim Gajser em 2019 e 2020.

"Assim que os motoristas chegam, damos a eles uma bebida especial para reidratação, depois tomamos banho, almoçamos e depois fazemos uma sessão de 90 minutos com terapia TECAR para regenerar as células e estimular a microcirculação", diz Angel Domenguez. "Então continuamos com fisioterapia e crioterapia. Eu sempre tenho o equipamento para isso.

"Trabalhamos o corpo inteiro", diz Camaschella. "Nosso trabalho realmente ajuda a acelerar a recuperação e prevenir lesões. Kevin Benavides, por exemplo, sofreu um corte profundo no nariz em uma queda e machucou os dois tornozelos. Depois do nosso encontro, ele se sentiu muito melhor e foi capaz de começar o dia seguinte em uma condição muito melhor."

É um teste de estresse como nenhum outro, o rally mais difícil do mundo, e a tolerância à dor dos pilotos é impressionante, apoiada pela fisioterapia constante.

"Como uma equipe ganha para uma dupla celebração"

O grande trabalho da Honda como equipe levou cada um dos quatro pilotos a vencer uma etapa e eles lutaram pela vitória geral até a décima das 12 etapas. A queda de Nacho Cornejo no décimo estágio mostrou o quão impiedoso o Dakar é, e um erro na décima primeira etapa foi suficiente para tirar Joan Barreda da competição quando ele perdeu uma parada de reabastecimento no palco especial de al-'Ula para Yanbu.

"Na Honda, tivemos um momento muito especial com os quatro pilotos como potenciais vencedores. Não recebemos uma ordem estável. A estratégia era livre", explicou Kevin Benavides. "Eu sabia que a segunda semana seria ainda mais cansativo. Olhando para trás, foi uma corrida louca com constantes reviravoltas surpreendentes. Ganhei a nona etapa, mas meu irmão caiu e eu estava muito preocupado com ele. Então tivemos a queda de Nacho quando ele liderou a classificação geral, e Joan teve que desistir no estágio 11, apenas um dia antes do fim."

"A navegação foi a chave para vencer o Dakar 2021. Este foi o rally mais difícil que já vi, com uma luta constante e tantas mudanças de liderança", admite Benavides, que conquistou sua primeira vitória de Dakar na sexta-feira, 15 de janeiro de 2021. "A pressão era alta o tempo todo. Essa incerteza me motivou. Foi uma aventura emocionante, mas para a qual você precisa de uma equipe inteira."

O caminho para a vitória

Houve um momento no palco 12 em que Kevin Benavides pensou que tinha perdido a corrida. "Eu estava prestes a encontrar minha pista, mas no quilômetro 14 eu cometi um erro e tive que dar a volta por cima e tentar voltar aos trilhos. Eu estava preocupado que isso pudesse ter me custado a vitória", disse ele na linha de chegada. "É impossível dirigir um Dakar perfeito. Cometi meus erros e senti dor, mas a vontade de vencer finalmente prevaleceu. Foi só no último metro que percebi que tinha vencido."

Apontando o dedo para o céu e abraçando toda a equipe, alinhados um ao lado do outro no final da última etapa especial, Kevin Benavides dedicou sua primeira vitória de Dakar a uma pessoa "que sempre esteve com ele: Paulo Gon'alves".

Após 12 dias, mais de 4.500 quilômetros de corrida e quase 50 horas na motocicleta, a Monster Energy Honda Team alcançou sua segunda vitória consecutiva, desta vez com Kevin Benavides, e com o vencedor de Dakar de 2020, Ricky Brabec, em segundo lugar. Eles terminaram com uma diferença de menos de cinco minutos.

"Para ganhar o Dakar, você tem que ser um piloto completo, mas também precisa de uma equipe completa, e todos os nossos caras desenvolveram todas as habilidades necessárias ao longo dos anos", disse Faria, gerente geral da equipe. Os lutadores solteiros sozinhos não podem vencer a maior, mais dura e mais prestigiada corrida off-road sobre duas rodas; que requer uma equipe.

Honda trabalhou como equipe, sofreu e acabou vencendo. Todos os 24 membros da equipe perseguiram seu sonho individual com um objetivo comum em mente: trazer a Honda de volta ao topo do pódio no Dakar.

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